Efectos beneficiosos de la acupuntura estudiados científicamente

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Hablando con un buen amigo de la efectividad de la acupuntura, de la que ninguno de los dos conocíamos apenas nada, él afirmó que era imposible que la acupuntura produjese ningún efecto real en el organismo. Como me extrañó una aseveración tan tajante decidí hacer una investigación para ver que efectos beneficiosos de la acupuntura han sido estudiados científicamente.

Para mi sorpresa, los beneficios asociados a la práctica de la acupuntura había sido muy estudiados y los resultados, parciales generalmente, indicaban que era una terapia muy útil en multitud de ocasiones.

Que los resultados no sean definitivos no está necesariamente relacionado con la eficacia de la acupuntura sino con la calidad de los estudios. La mayoría de los estudios realizados sobre los efectos de la acupuntura no son de la máxima calidad científica pero los resultados no son incosistentes.

Los estudios son muy numerosos pero he decidido enfocar esta búsqueda inicial, que espero ir completando con el tiempo, en los metanálisis.

He de decir que aquí presento los resultados que he encontrado directamente, filtrados únicamente por fecha (intentando que sean lo más actuales posibles para que incluyan los estudios más recientes) y por interés médico. No he escogido los estudios para reafirmar una conclusión previa, como he visto que se hace habitualmente al hablar de acupuntura.

Los metanálisis son un proceso mediante el que se analizan datos de diferentes estudios realizados sobre el mismo tema. Por lo habitual, los resultados de un metanálisis son más sólidos que los resultados de cualquier estudio por sí solo.

Estos metanálisis proporcionan la mejor evidencia disponible puesto que tienen en cuenta todos los estudios realizados sobre un tema y escogen, para analizar las conclusiones, los de mejor calidad.

Antes de enfocarnos en los efectos beneficiosos de la acupuntura es conveniente abordar, aunque sea por encima, de qué hablamos cuando hablamos de acupuntura y cuáles son las vías de acción que se han descubierto. Es necesario también mencionar lo que es la acupuntura simulada, uno de los métodos de lo control que se emplean al estudiar la eficacia de la acupuntura (real).

La acupuntura

La acupuntura consiste en la inserción de agujas muy finas en la piel en puntos estratégicos del cuerpo. La acupuntura, un componente clave de la medicina china tradicional, se lleva practicando, al menos, desde el año 100 a.C.

La acupuntura se usa comúnmente para aliviar el dolor. El tratamiento se basa en la teoría de que la enfermedad se debe a desequilibrios en el flujo de energía, o qi, y se insertan agujas finas en puntos específicos del cuerpo para corregir estos desequilibrios y restaurar la armonía.

La incidencia de efectos secundarios y eventos adversos con la acupuntura es menor que con los analgésicos opioides y los medicamentos antiinflamatorios.

Se ha afirmado que la acupuntura es efectiva para una amplia gama de afecciones, como dolor, trastornos musculoesqueléticos y varias enfermedades neurológicas.

La teoría del control de la puerta y la liberación de opioides endógenos se han sugerido como explicaciones del efecto analgésico aparente de la acupuntura. La acupuntura tiene efectos fisiológicos y psicológicos que se describen como específicos o inespecíficos. Los efectos específicos se refieren a los efectos analgésicos producidos por la punción de un sitio específico a una profundidad adecuada para una duración adecuada y el número de sesiones de tratamiento. Los efectos psicológicos no específicos están asociados con las percepciones, creencias, experiencias y expectativas de los pacientes.

Acupuntura y analgesia

La acupuntura parece aliviar el dolor al aumentar los umbrales de dolor en sujetos humanos, y parece que activa los mecanismos cerebrales analgésicos mediante la liberación de factores neurohumorales, incluida la adenosina, el ácido γ-aminobutírico, el péptido opioide, la acetilcolina, el óxido nítrico, la noradrenalina, la dopamina y otros. Específicamente, la electroacupuntura puede conducir a la producción de dopamina en la médula suprarrenal.

Acupuntura y función endocrina

Varios estudios han demostrado que la acupuntura puede suprimir los niveles séricos de estradiol. Por lo tanto, puede inhibir el crecimiento del endometrio ectópico y aliviar el dolor.

Acupuntura y función inmune

La acupuntura mejora la capacidad del sistema inmunológico para eliminar más activamente las células malignas al aumentar la capacidad de las células NK para matar las células cancerosas. Más específicamente, la estimulación de la acupuntura aumenta la citotoxicidad de las células NK al promover la comunicación cruzada entre la red de neurotransmisores y el sistema inmunológico; esta interferencia está mediada por el óxido nítrico, las β-endorfinas y las citocinas, y está anclada por los receptores de opioides y células NK.

La acupuntura simulada

Debido a todo lo anterior, en los ensayos científicos es necesaria la acupuntura simulada para evaluar los efectos específicos de la acupuntura. Ahora se encuentran disponibles varios procedimientos simulados, como el uso de acupuntura penetrante en puntos no acupunturales, la penetración superficial de la piel en puntos acupunturales y la no penetración en puntos acupunturales con dispositivos de agujas simuladas. En la actualidad, se identifican ocho tipos de acupuntura simulada.

Queda por establecer si este tipo de simulacro es fisiológicamente inactivo: si no, los ensayos que incluyen acupuntura simulada como comparación pueden subestimar los efectos de la acupuntura en la reducción del dolor.

Efectos beneficiosos de la acupuntura estudiados científicamente

Para investigar en los posibles efectos beneficiosos de la acupuntura estudiados científicamente me he centrado en los metanálisis presentes en el portal de medicina PubMed, si bien estas revisiones incluyen los estudios publicados en los principales portales médicos, no sólo en PubMed.

En artículos posteriores entraremos en más detalle en los resultados más destacados de los que os presento a continuación. Por ahora, se presentarán las conclusiones de los equipos científicos que realizaron los meta-análisis.

Acupuntura y dolor musculoesquelético

La eficacia de la acupuntura para tratar el dolor es una de las utilidades de la acupuntura estudiadas con mayor profusión y detalle, como vamos a ver. Las revisiones disponibles y sus conclusiones son las siguientes.

El metanálisis más ambicioso y detallado ha sido el siguiente, que analiza la eficacia de la acupuntura para diversas dolencias:

Acupuntura para el dolor musculoesquelético: un metanálisis y una metarregresión de ensayos clínicos aleatorios controlados (2016). Conclusión: Después de que se agruparon todos los ensayos, se obtuvieron diferencias estadísticamente significativas a favor del grupo de intervención para el alivio del dolor (59 ensayos, 4980 individuos) y mejoría de la discapacidad (31 ensayos, 4876 individuos) y en ambos casos parecían tener una importancia clínica de moderada a grande. Sin embargo, ambos casos mostraron heterogeneidades significativas. Por lo tanto, estos análisis sugirieron que la acupuntura real tuvo un mayor efecto sobre el alivio del dolor y la mejoría de la discapacidad que la acupuntura simulada. El número de ensayos que mostraron diferencias significativas a favor de la acupuntura real sobre la simulada fue de 30 (50.85%) para el dolor y 13 (41.94%) para la discapacidad.

Nuestra revisión proporcionó evidencia de baja calidad de que la acupuntura tiene un efecto moderado (aproximadamente una reducción del dolor de 12 puntos en el VAS 100 mm) en el alivio del dolor asociado con trastornos musculoesqueléticos.

La acupuntura fue más efectiva que la acupuntura simulada para aliviar el dolor causado por:

  • dolor de cuello crónico (evidencia de alto nivel);
  • dolor de hombro (alta);
  • dolor lumbar crónico (moderada);
  • dolor miofascial (moderada);
  • osteoartritis (baja).

 

No hubo pruebas suficientes para epicondilitis lateral, artritis reumatoide, dolor de cuello agudo y dolor lumbar agudo.

No hubo diferencia entre los grupos para fibromialgia (moderado).

El tipo de acupuntura simulada utilizado no parece estar relacionado con el efecto estimado de la acupuntura real.

El dolor crónico ha sido también estudiado por otras tres revisiones independientes:

Acupuntura para el dolor crónico: actualización de un metanálisis de datos de pacientes individuales (2017). Conclusión: La acupuntura es eficaz para el tratamiento del dolor musculoesquelético crónico, dolor de cabeza y osteoartritis. Los efectos del tratamiento de la acupuntura persisten con el tiempo y no se pueden explicar únicamente en términos de los efectos del placebo. La referencia para un curso de tratamiento de acupuntura es una opción razonable para un paciente con dolor crónico.

Acupuntura para el dolor crónico (2015). Conclusión: La acupuntura se asocia con mejores resultados de dolor en comparación con la acupuntura simulada y en comparación con el control sin acupuntura, con tasas de respuesta de aproximadamente el 30%, 42.5% y 50% para la no acupuntura, la acupuntura simulada y la acupuntura real, respectivamente.

Efectividad de la acupuntura y la electroacupuntura para el dolor crónico de cuello: una revisión sistemática y un metanálisis (2017). Conclusión: La acupuntura y la medicina convencional para el dolor crónico de cuello tienen una efectividad similar en el dolor y la discapacidad cuando se comparan únicamente entre los dos. Cuando se agregó acupuntura al tratamiento convencional, alivió mejor el dolor y la electroacupuntura alivió el dolor aún más. Es difícil llegar a una conclusión porque los estudios incluidos tienen un alto riesgo de sesgo e imprecisión.

Focalizándose en la eficacia de la acupuntura para tratar el dolor de cuello también encontramos la siguiente:

Ensayos controlados aleatorios de acupuntura para el dolor de cuello: revisión sistemática y metaanálisis (2009). Conclusión: El metanálisis cuantitativo realizado en esta revisión confirmó la efectividad a corto plazo y la eficacia de la acupuntura en el tratamiento del dolor de cuello. Se justifican estudios adicionales que aborden la eficacia a largo plazo de la acupuntura para el dolor de cuello.

También se han realizado ensayos para evaluar el efecto de la acupuntura en la ciática y la espondilosis cervical:

La eficacia de la acupuntura para el tratamiento de la ciática: una revisión sistemática y un metanálisis (2015). Conclusión: Los resultados mostraron que la acupuntura fue más efectiva que la medicina occidental convencional en la efectividad de los resultados , intensidad del dolor y dolor umbral .La acupuntura puede ser efectiva para tratar el dolor asociado con la ciática.

Efectividad de la acupuntura en el tratamiento de la espondilosis cervical: un metaanálisis (2017). Conclusión: La terapia de acupuntura por sí sola puede proporcionar tasas de curación y efectividad total del 33% y 87%, respectivamente, pero la acupuntura con terapias adicionales puede mejorar las tasas de curación y efectividad total a 53% y 94%, respectivamente. La edad afecta de manera inversa a la eficacia y el número de terapias adicionales mejora la eficacia.

Acupuntura y dolor en el sistema reproductor femenino

Se han analizado los resultados de los estudios de los efectos de la acupuntura en la dismenorrea primaria y en el dolor causado por la endometriosis:

Acupuntura para la dismenorrea primaria: un metanálisis de ensayos controlados aleatorios (2017). Conclusión: La acupuntura fue estadísticamente más efectiva que la simulación de acupuntura simulada o ningún tratamiento. También mostró superioridad a los brazos de control en el VRS, el NRS y el cuestionario de dolor de McGill, pero esos hallazgos se vieron influenciados por fallas metodológicas. La evidencia disponible sugiere que la acupuntura puede ser efectiva para la DP y justifica futuros estudios de alta calidad.

Efectos de la acupuntura para el tratamiento del dolor relacionado con la endometriosis: una revisión sistemática y un metanálisis (2017). Conclusión: La acupuntura puede aliviar el dolor de la dismenorrea y reducir la sangre periférica CA-125. Como resultado, la terapia podría aplicarse como un tratamiento complementario para el dolor relacionado con la endometriosis. Para confirmar este hallazgo, se necesitan estudios adicionales con controles adecuados, métodos de cegamiento y tamaños de muestra adecuados.

Acupuntura y Alzheimer

Los resultados de los estudios del efecto de la acupuntura en pacientes con la enfermedad de Alzheimer son muy prometedores:

La efectividad y seguridad de la acupuntura para pacientes con enfermedad de Alzheimer: una revisión sistemática y un metanálisis de ensayos controlados aleatorios (2015). Conclusión: La acupuntura puede ser más efectiva que los medicamentos y puede mejorar el efecto de los medicamentos para tratar la EA en términos de mejorar la función cognitiva. También puede ser más efectiva que los medicamentos para mejorar la capacidad de los pacientes con EA para llevar a cabo su vida diaria. Además, la acupuntura es segura para tratar a las personas con AD.

Acupuntura y obesidad

De forma un tanto sorprendente, al menos para mi, la acupuntura también parece ser eficaz para tratar o para complementar los tratamientos de adelgazamiento:

Acupuntura para la obesidad: una revisión sistemática y meta-análisis (2009). Conclusión: Nuestra revisión sugiere que la acupuntura es un tratamiento eficaz para la obesidad. Sin embargo, la cantidad de pruebas no es totalmente convincente debido a la mala calidad metodológica de los ensayos revisados. En conclusión, existe una necesidad urgente de estudios a largo plazo bien planificados para abordar la eficacia de la acupuntura para tratar la obesidad.

Acupuntura e hipertensión

La utilidad de la acupuntura para reducir la hipertensión no está demasiado clara, aunque sí parece comprobada su eficacia como terapia complementaria:

Eficacia y seguridad de la acupuntura para la hipertensión: un metanálisis (2018). Conclusión: Nuestra revisión sistemática indica que existe evidencia inadecuada de alta calidad de que la terapia de acupuntura es útil para tratar la hipertensión, ya que el efecto exacto y la seguridad de la terapia de acupuntura para la hipertensión aún no está claro. Por lo tanto, aún se necesita investigación con tamaños de muestra más grandes y ECA de mayor calidad.

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